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> Des robots qui Grimpent comme des lézards Geckos ! <
Publiée le 5/3/2007 Par Houda Mansour

 Les chercheurs ont créé un robot qui peut rouler sur la hauteur d'un mur aussi lisse que le verre et sur le plafond avec une vitesse de six centimètres par seconde. Le robot utilise actuellement un adhésif sec d'élastomère, mais le groupe de recherche travaillent  sur une nouvelle fibre semblable à celle du  gecko et qui rendra le robot cinq fois plus collant.

 Ce n'est pas le premier robot qui utilise les adhésifs secs comme des fibres pour coller aux surfaces, déclare Metin Sitti, professeur auxiliaire de la construction mécanique ; et qui a mené la recherche à l'institut de robotique à l'université de Carnegie-Mellon (CMU); à Pittsburgh. Mais ce robot s'avère avoir une puissance de collage bien plus grande que son précédent, grâce aux fibres qui sont deux fois aussi adhésif que ceux employées par des geckos.

 


Metin Sitti

 De tels robots pourraient être utilisés pour inspecter les coques de vaisseau spatial, pour déceler les dommages, leur viscosité assurera qu'ils resteraient attachés. 


 En plus de ses pieds collants, le robot emploie deux roues triangulaires comme des jambes, et une queue pour lui permettre de se déplacer avec une agilité considérable comparée à d'autres robots, signale Sitti. Non seulement elle peut tourner très brusquement, mais son nouveau design lui permet de se déplacer du plancher vers le mur et du mur vers le plafond avec une grande facilité.

 Les Geckos ont des coussinets adhérents sous leurs pattes qui ressemblent à des poils, appelés les setae, leurs permettant ainsi de coller aux surfaces, même très lisses. Ils se ramifient à leur extrémité en poils extrêmement fins, chaque poil fait seulement deux millièmes de millimètre de long. Ces franges à l'extrémité des setæ engendrent des interactions avec le support à l'échelle moléculaire, et permettent par la suite de s'adapter à la surface. Sur les surfaces sèches, les poils sont sujets aux forces d'attraction faibles qui attirent les molécules entre elles. Sur les surfaces humides, des forces de "succion" similaire aux forces de capillarité collent les poils à la surface du support.


  Des chercheurs ont fabriqué ces dernières années des textures de fibre qui ressemblent à des setae. Mais le groupe de Sitti a essayé de s'améliorer en s’appuyant sur la conception du gecko. En utilisant des techniques de micro fabrication, Sitti et ses collègues ont créé des fibres de quatre micromètres de diamètre --deux fois plus petits que ceux utilisés dans d’autres robots. « Cette différence de taille fait une différence significative, » dit Sitti. C'est parce que la réduction des fibres augmente leur contact extérieur et par conséquent augmente l'adhérence.

 

 En utilisant les adhésifs commerciaux d'élastomère, le robot peut déjà s’élever bien plus agilement que n'importe quel autre robot. Mais les fibres devraient permettre aux robots de monter même sur des surfaces granuleuses, selon Sitti. Cependant, après les avoir intégrées seulement dans le robot, les chercheurs doivent encore démontrer ceci.

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